August 20, 2022

En 1989, publiqué un libro sobre el Medio Oriente, “De Beirut a Jerusalén”, y después de que salió, mi editor, Jonathan Galassi, me preguntó de qué trataría mi próximo libro. Le dije que quería escribir un libro sobre golf. Me miró con curiosidad y preguntó: “¿El Golfo Pérsico? -No dije. -Golf. El golf.”

Digo esto para establecer el hecho de que tengo dos pasiones en la vida: el Medio Oriente y el golf. Fui miembro del Beirut Golf and Country Club en 1982, el único campo en el que estabas feliz de estar en un búnker. Fui caddie en el US Open de 1970 en Hazeltine para Chi Chi Rodríguez. Una vez fui caddie con mi amigo Neil Oxman para Tom Watson y Andy North en el torneo senior Liberty Mutual Legends of Golf, y aunque atropellé la bola de Andy durante una ronda de práctica con nuestro carrito, todavía somos amigos.

Conozco golf y conozco el Golfo. Conozco la PGA y conozco MBS, por eso escribo hoy sobre la controversia que rodea al golf profesional: la creación de una escapada liderada por Greg Norman y Phil Mickelson y financiada por el Reino de Arabia Saudita, que está liderada por su príncipe heredero, Mohammed bin Salman, dice MBS

El nuevo recorrido se llama LIV Golf International Series. Es un caso clásico de tonto “lavado deportivo” por parte de los saudíes, con la ayuda de unos pocos golfistas profesionales sin alma. En mi opinión, es terrible para el golf y peor aún para los saudíes. Solo llama la atención sobre lo que los saudíes están tratando de hacer olvidar a la gente, el asesinato del periodista saudita Jamal Khashoggi en 2018, en lugar de lo que quieren que la gente adopte: Arabia Saudita como la futura meca del deporte y el entretenimiento.

Si tuviera la oportunidad de hablar directamente con MBS, esto es lo que le diría:

Mohammed, solo tienes una oportunidad de causar una segunda impresión, y la estás desperdiciando durmiendo con estos rebeldes, algunos de ellos algunos de los miembros menos simpatizantes del PGA Tour. Pero hoy no me voy a centrar en esos golfistas. Quiero centrarme en Arabia Saudita.

La responsabilidad de su gobierno por el asesinato y desmembramiento de Khashoggi, quien vivía en Virginia y escribía para el Washington Post, es una mancha permanente que nunca desaparecerá. Fue un acto de crueldad indescriptible para un crítico moderado del régimen.

Pero eso no significa que no puedas hacer nada para cambiar la forma en que el mundo ve a tu país. Lo que aún puede hacer es seguir empujando a la sociedad saudí, su sistema de educación religiosa, sus leyes y sus mercados laborales por el camino de la reforma. Sería una inmensa contribución para su propio país y para todo el mundo árabe-musulmán.

La verdad es que, Mohammed, usted fue responsable de las reformas sociales y religiosas más radicales en la historia moderna de Arabia Saudita: liberar a las mujeres para conducir, relajar el sistema de tutela masculina que requería que las mujeres obtuvieran permiso de los hombres para una variedad de actividades laborales y de viaje. , limitando el papel de la policía religiosa, permitiendo conciertos de rock y permitiendo que las mujeres asistan a los partidos de fútbol y que los niños y niñas se mezclen con normalidad.

Estas reformas están muy atrasadas y aún son insuficientes. Pero ninguno de sus predecesores se atrevió a intentarlos, y los cambios fueron muy populares, especialmente entre las mujeres jóvenes.

Cuando visité Arabia Saudita en 2017, una empresaria social saudí de 30 años me habló de sus reformas: “Tenemos el privilegio de ser la generación que ha visto el antes y el después. Su madre, dice, nunca sabrá lo que es conducir un automóvil. Su hija nunca pudo imaginar un día en que una mujer no pudiera conducir. “Pero siempre recordaré no poder conducir”, me dijo.

Mi amiga Dina Amer, una cineasta egipcio-estadounidense, mostró su increíble nueva película, “Te pareces a mí”, sobre la islamización y radicalización de una joven franco-marroquí que murió con uno de los cabecillas de los ataques terroristas en noviembre de 2015. en París – en el Festival Internacional de Cine del Mar Rojo de Arabia Saudita en Jeddah en diciembre. Debutó en el Festival de Cine de Venecia. Pero tuvo su estreno en Medio Oriente en Arabia Saudita, aunque es un tema muy matizado y sensible. “Tengo que decir, sin embargo, que la calidad y la ambición del festival de cine saudita estaban a la par de los mejores del mundo”, me dijo Dina. “Ver a tantos cineastas saudíes comenzar a contar sus historias fue impresionante y me dio mucha esperanza”. Me llamó la atención cuando Dina señaló que su película estaba prohibida en Egipto pero ganó el Premio del Público en Arabia Saudita.

Como Steven Cook, experto en Medio Oriente del Consejo de Relaciones Exteriores, y alguien que escribe sobre Arabia Saudita mientras viaja allí, señaló en un ensayo reciente: “El príncipe heredero de Arabia Saudita es quizás atroz”, pero “hay cambios importantes en Arabia Saudita”. Arabia que los críticos suelen descartar con demasiada facilidad y despreocupación.

Esto me lleva de vuelta a la serie LIV Golf. Mohammed, el que le dijo que patrocinar un tour de golf para dividir el PGA Tour, arrojando sumas de dinero impías a golfistas y extraños al final de su carrera, debería ser despedido.

No es un truco fácil gastar mil millones de dólares en mejorar su imagen y terminar solo con mala publicidad, pero su recorrido de golf lo logró. En lugar de que las páginas de noticias hablen sobre todas las reformas religiosas y sociales en Arabia Saudita, las páginas de deportes ahora hablan sobre el asesinato de Khashoggi por parte de su régimen y la participación de los yihadistas saudíes en el 11 de septiembre.

Hay una razón por la cual los jugadores más respetados de la gira, como Rory McIlroy, Justin Thomas y Tiger Woods, no se unirán a tu racha. Reconocen el sportwashing cuando lo ven.

Así que este es el mejor consejo de golf, y el consejo del Golfo, que puedo darle: solo hay una manera de hacer que el mundo mire a Arabia Saudita de una manera más equilibrada, y eso no le costaría ni un centavo.

Otorgue visas a cualquier periodista o equipo de filmación que quiera venir a Arabia Saudita. Dígales que son libres de ir a cualquier parte del reino y entrevistar a cualquier saudí que quieran. No todas las historias serán melocotones y crema. Vas a leer denuncias por la falta de participación política. La ausencia de una prensa libre. Las brutales detenciones de disidentes y varias feas y continuas violaciones a los derechos humanos. Todo está ahí y todo es real. Pero también verán a periodistas honestos que dan testimonio de los grandes cambios económicos, religiosos y sociales que su gobierno ha puesto en marcha.

Eso es lo máximo que puedes esperar. Pero eso sería mucho mejor que gastar miles de millones comprando golfistas profesionales que no saben nada de su país, que en privado dicen que lo desprecian a usted ya su cultura, y que no tienen credibilidad como testigos de los logros obtenidos allí. Cada vez que abren la boca para explicar, con evidente vergüenza, por qué están tomando sus montones de dinero en efectivo, dañan gravemente a todos los jóvenes saudíes que se esfuerzan por lograr un cambio en el reino y se benefician del mismo.

Sus peores enemigos en Irán no podrían haber ideado una estrategia más tonta para hacer que el mundo le dé una mirada más profunda al reino.

Mohammed, tienes que detener esto de LIV. Escríbelo. Los únicos embajadores de algún valor para ustedes son sus propios jóvenes, listos para decirles a los periodistas independientes que las reformas que han desatado son profundamente significativas para sus vidas y su región y, aunque aún son demasiado pequeñas, son pasos esenciales en la dirección correcta. Cada día de la gira LIV será un día más de distracción de esta realidad.