September 25, 2022

No es necesario asistir a “The Shot in Dark”. Entradas de última hora para un concierto de Pearl Jam en el Blossom Music Center. Emboscar a Phil Mickelson con una sección de porristas mientras comenzaba una práctica de bateo antes de un juego de Akron Rubber Ducks en Canal Park.

Justin Leonard no ha jugado en Firestone Country Club desde 2010. Pero los recuerdos de Akron volvieron cuando regresó para su debut en el PGA Tour Champions en el Bridgestone Senior Players Championship.

Leonard cumplió 50 años el 15 de junio, pero dijo que había estado planeando su transición al circuito senior durante un año y medio. Junto con su horario como analista de golf para NBC Sports y la reciente mudanza de su familia de Aspen, Colorado a Jupiter, Florida, tenía mucho para mantenerlo ocupado, especialmente un viaje de tres días con su hijo de 15 años y sus cuatro perros en su nuevo hogar.

Ganador del Claret Jug en 1997, Leonard viajará a St. Andrews la próxima semana para transmitir el 150° Open Championship. Pero eso no cambiará su enfoque en el evento de $3 millones de Bridgestone, el cuarto de cinco torneos senior que se abren en el famoso South Course el jueves.

“Tengo curiosidad por ver dónde está mi juego”, dijo Leonard. “Hay una gran diferencia entre jugar con amigos o jugar con mis hijos y poner una tarjeta de puntaje en mi bolsillo e intentar vencer a algunos de estos muchachos. Así que diré que manejo mis expectativas. Espero aprender mucho de esta semana.

“Pero en términos de resultados y esas cosas, realmente no pienso en esas cosas. Solo estoy tratando de abrirme camino en el golf competitivo. Jugaré cuatro o cinco eventos al final de la temporada y tendré una idea de dónde están estas cosas.

Justin Leonard calienta en el tee de práctica en el Bridgestone Senior Players Championship Pro-Am el miércoles 6 de julio de 2022 en Akron, Ohio en el Firestone Country Club.
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Los momentos divertidos que tuvo Leonard en Akron siguen frescos, aunque tal vez no su empate por el segundo lugar detrás de Tiger Woods en el Campeonato Mundial de Golf-NEC Invitational en 2000, cuando Woods, ocho veces ganador de Firestone, derrotó a Leonard y Philip Price por 11 golpes. .

Cuando se le preguntó dónde se encontraba para uno de los finales más legendarios de Woods, Leonard dijo: “Creo que fue uno de esos años en los que iba a ganar por 12 o algo así. , así que no es como si estuviera en la playa preparándome”. para un desempate.

Recordando el margen de victoria de Woods, Leonard agregó: “Sí, gané el Vuelo B, lo cual es bueno. No hay trofeo por eso.

La mayoría de las historias favoritas de Leonard provienen de fuera del campo.

Un año, en los días previos a su inmersión en la radio satelital, estaba manejando a clase y escuchó acerca de un próximo show de Pearl Jam. Encontró al caddie de toda la vida de Phil Mickelson, Jim “Bones’ Mackay, un buen amigo que está en la escena musical.

“Le dije: ‘Creo que Pearl Jam toca en algún lugar por aquí’, dijo Leonard sobre Mackay. “Él dijo: ‘Estoy en eso’. Una hora más tarde teníamos boletos, y esa noche Davis Love and Bones y yo manejamos 45 minutos hasta un gran lugar al aire libre y vimos Pearl Jam.

Phil Mickelson y Justin Leonard ganaron el primer punto para el equipo de EE. UU. en el segundo día de la Copa Presidentes.

Otra noche memorable llegó en 2003, cuando Mickelson inició una práctica de bateo en el entonces Double-A Akron Aeros, aparentemente ofreciendo tres boletos de $100 a cualquier jugador que pudiera conectarlo con un jonrón. Ninguno lo hizo.

“Tal vez, tal vez no escuché, pero escuché a Phil hablando de eso con Bones, y él dijo: ‘Te veré aquí en el estacionamiento a las 5:00′”, dijo Leonard. y hablé con Davis y Fred Couples al respecto. Le dije: ‘¿Quieres ir a mirar?’ Y Fred dijo: ‘No me perdería esto por nada del mundo’.

Así que Leonard le dijo a Love and Couples que se reunieran en el estacionamiento a las 4:50 p. m. para que pudieran ver la cara de Mickelson cuando llegara.

“Entra y todos estamos sentados allí, y Bones dice algo así como, ‘Oh, no sé cómo va a ser esto'”, dijo Leonard. “Phil entra y dice, ‘Hola chicos, ¿qué están haciendo todos ustedes?’ Le dije: ‘Vamos a venir a animarte, grandullón’.

“Bajamos y vimos toda esta escena. Y Phil estaba muy orgulloso de que nadie le hubiera disparado. Y nuestro tipo de argumento: “Bueno, al menos tienes que lanzar una pelota a 50 millas por hora para crear la velocidad suficiente para que salga del parque”.

“Lo pasamos muy bien con eso. Pequeñas cosas como esa que suceden en el camino crean estos recuerdos divertidos cuando vuelvo a un lugar como este.

Teniendo en cuenta que Davis Love III fue una de esas dos historias clásicas, no es de extrañar que dirigiera su conferencia de prensa con el debut de Leonard en el Champions Tour.

“Entré directamente a la propiedad y me encontré con Justin Leonard y pude jugar una vuelta de práctica con él”, dijo Love, haciendo su primera aparición en Firestone desde 2016. “De hecho, puso una nota en mi auto el lunes porque cambió su número de teléfono. y dónde vive y su trabajo y ahora está aquí y emocionado de verlo.

“Realmente me alegró el día salir y jugar con él. Todos vienen y lo llaman ‘novato’ y vienen de otras calles para saludarlo. Me hizo un montón de preguntas sobre las reglas y los procedimientos. Dije: ‘Tienes que preguntarle a alguien más, no soy la mejor persona para preguntar’. Pero iremos a la noche del sorteo pro-am cuando terminemos de jugar.

Se puede contactar a Marla Ridenour en [email protected] Síguela en Twitter en http://www.twitter.com/MRidenourABJ.