August 20, 2022

BROOKLINE, Massachusetts. “La pelota de golf estaba enterrada en un búnker detrás del green y Drew Cohen pensó: ‘Está en la cárcel. Tendrá que lograr el tiro de búnker de su vida.

Cohen, amigo desde hace mucho tiempo y caddie a tiempo completo del golfista aficionado Michael Thorbjornsen, lo vio jugar a menos de un pie del hoyo. Thorbjornsen hizo el par y luego hizo birdie en el siguiente hoyo, y los dos se fueron al Abierto de EE. UU. 2022, después de sobrevivir a un clasificatorio de tres lugares de ocho hombres el 6 de junio en Compra, Nueva York.

La pareja descendió rápidamente al Country Club en las afueras de Boston, visitando el edificio de bienes además del campo de golf. Allí compraron camisetas a juego con una imagen de Francis Ouimet, el campeón del US Open de 1913, y su caddie, Eddie Lowery.

“Los vimos y dijimos, ‘¿Oye? ¿Por qué no nosotros? Cohen dijo el martes después de que él y Thorbjornsen recorrieran los primeros nueve hoyos del Country Club con Collin Morikawa y Nick Dunlap, el ganador del Campeonato Junior Amateur de EE. UU. de 2021. “Hagamos nuestra propia historia”.

Esta historia significaría que la estrella de la Universidad de Stanford, Thorbjornsen, está haciendo lo que hizo Ouimet: ganar el US Open en el Country Club como amateur de 20 años. Ambos ingresaron a sus torneos como campeones aficionados defensores de Massachusetts.

“Creo”, dijo Cohen, “que tiene la capacidad de correr esta semana”.

Cohen y Thorbjornsen han sido amigos inseparables desde que se conocieron en la universidad. Cuando Thorbjornsen se fue de Wellesley, Massachusetts, un suburbio de Boston, después de la universidad, a IMG Academy en Florida para trabajar en su juego de golf, Cohen lo siguió. Pero mientras Thorbjornsen se quedó tres años, Cohen solo se quedó uno.

“Drew era un buen golfista”, dijo su madre, Lisa Goldberg. “Simplemente no era bueno para Michael”.

Cohen también ha extrañado demasiado el hockey. Y cuando Thorbjornsen regresó a Wellesley para terminar la escuela secundaria, Cohen, el capitán de hockey de los muchachos del equipo universitario, se aseguró de que su amigo fuera nombrado gerente del equipo.

Pero es gracias al golf que su vínculo se ha fortalecido aún más. Cohen comenzó a trabajar como caddie para Thorbjornsen el verano pasado y han sucedido cosas buenas. Thorbjornsen ganó el Western Amateur en julio de 2021. Avanzó a los octavos de final de US Amateur.

Este verano, Cohen, un estudiante de tercer año en ascenso en la Universidad de Wisconsin, tuvo que tomar una decisión: podía hacer una pasantía en un banco de inversión o continuar caminando con Thorbjornsen. Con la bendición de su madre, eligió este último.

“Le dije que tenía mucho tiempo para sentarse detrás de un escritorio”, dijo Goldberg. “Oscuro.”

Fue bueno para Thorbjornsen.

“Él me conoce mejor que nadie”, dijo Thorbjornsen. “Como persona y golfista. Sabe cuándo dejarme en paz y sabe cuándo decir algo.

El jueves por la mañana, los dos estarán en el primer tee, donde se espera que Thorbjornsen haga uno de los primeros golpes en el US Open 2022 debido a los lazos con su ciudad natal. Otra nativa de Massachusetts, Fran Quinn, la jugadora de mayor edad en el torneo con 57 años, comenzará a la misma hora en el hoyo 10.

Thorbjornsen jugó en un US Open en 2019 en Pebble Beach en California, donde pasó el corte. Cohen no estaba en su bolso esa semana.

“Necesitaba un profesional”, dijo Cohen. “Ambos teníamos 17 años. ¿Te imaginas?”

Este torneo fue la noche de presentación de Thorbjornsen en términos de atención nacional. Comenzó a jugar al golf a los 2 años, jugó torneos nacionales a los 6 y los ganó a los 10. Una espectacular carrera juvenil precedió a una beca para Stanford.

“Michael siempre ha tenido una excelente coordinación mano-ojo”, dijo su padre, Thorbjorn, también conocido como Ted. Durante esos años, el mayor de los Thorbjornsen llevó a su hijo todos los días a un campo de práctica de golf de última generación en Rockland, Massachusetts, a unas 30 millas de Wellesley. A menudo regresaban a casa justo antes de la medianoche.

“Debería hacer su tarea en el auto”, dijo Ted Thorbjornsen. “Todos los profesores se volverían locos. Pero mientras tanto, creo que ese chico es inteligente y nunca recuperas ese tiempo.

Padre e hijo no se habían visto durante tres años antes de esta semana, en parte debido a la pandemia. Los padres de Michael Thorbjornsen están divorciados y Ted vive en Abu Dhabi. Sin embargo, la pareja se comunicó con frecuencia durante este período, con Michael enviándole a su padre videos de golf de él mismo y Ted criticándolos.

“Claro, tenemos la fricción normal entre padre e hijo”, dijo Ted, “pero nunca cuando se trata de golf. Es una especie de lenguaje codificado que tenemos. Él nunca discute. Él me confía”.

También confía en su hermano menor.

“Drew es la calma de la tormenta de Michael”, dijo Goldberg, quien los recibió en su casa de Wellesley la semana pasada antes de mudarse a un hotel para el torneo.

Cohen y Thorbjornsen estarán en Connecticut la próxima semana para el Campeonato de Viajeros. El torneo emitió una invitación después de que Thorbjornsen se clasificara para el US Open. Luego, los dos viajarán a Escocia para la clasificación del Abierto Británico ya Suiza para la Copa Arnold Palmer, y posiblemente a Grecia por un tiempo fuera. Luego vienen los dos principales torneos de aficionados en agosto: el Western y el US Amateurs.

Thorbjornsen dijo que planea regresar a Stanford para su primer año. El Cardenal tuvo una temporada decepcionante el año pasado pero, advirtió Thorbjornsen, “¡cuidado con nosotros el próximo año!”

Eso no significa que no se concentre en lo que está directamente frente a él.

Acribilló a Morikawa con preguntas el martes sobre la vida en el PGA Tour. Morikawa, que es profesional desde 2019, dijo que la experiencia amateur en un evento como este podría ser “abrumadora”.

Morikawa continuó: “Fue genial recordar cómo me preparé en la universidad, cómo me preparé en mi tercer año. Creo que lo más importante es simplemente aprender tus rutinas y llegar a esos lugares y entender las cuerdas. Tienes que aprender a mantenerte en tu propio carril.

Thorbjornsen es consciente de los atractivos financieros de la nueva serie LIV Golf respaldada por Arabia Saudita, pero dijo que sus planes profesionales están en suspenso. Sin embargo, ofreció una sugerencia al PGA Tour para atraer a mejores colegas como él.

“Tal vez podrían hacer algo como regalar tarjetas de la PGA a los cinco mejores jugadores universitarios”, dijo Thorbjornsen. Eso constituiría una incitación.