August 13, 2022

El US Open regresa esta semana al Country Club de Brookline, Massachusetts, uno de los cinco clubes fundadores de la Asociaci贸n de Golf de los Estados Unidos. Este ser谩 el cuarto US Open del club. El primero, en 1913, cuando gan贸 un aficionado de 20 a帽os, a煤n vive en la historia del deporte.

El club tambi茅n ha sido sede de varios torneos amateur de Estados Unidos y de mujeres amateur de Estados Unidos y una Copa Ryder. Fundado en el siglo XIX, tiene profundas tradiciones.

Pero esta vez, la Asociaci贸n de Golf de Estados Unidos, que elige palos y organiza el US Open y otros 13 campeonatos nacionales cada a帽o, tiene un nuevo director ejecutivo que se ha ganado la reputaci贸n de ser todo lo contrario a un tradicionalista. El ejecutivo, Mike Whan, es un creador de cambios, en la jerga del mundo del marketing corporativo al que lleg贸.

Durante 11 a帽os antes de unirse a la USGA el a帽o pasado, Whan se desempe帽贸 como comisionado de la LPGA, transform谩ndola de una entidad estadounidense en dificultades en una gira mundial pr贸spera con m谩s eventos y m谩s premios en met谩lico.

鈥淩econstruy贸 el Tour, luego reinvent贸 su futuro, trayendo nuevos eventos, nuevos patrocinadores y una nueva propuesta de valor en torno a la diversidad y la inclusi贸n a la LPGA鈥, dijo Vicki Goetze-Ackerman, presidenta de jugadores en el LPGA Tour, cuando Whan renunci贸. “Tiene esta rara habilidad de emocionar a la gente de todas las edades y procedencias y conseguir que se unan a su visi贸n”.

Si bien la USGA atrae cr铆ticas como cualquier organismo rector, ha creado un evento enormemente lucrativo en el US Open, cuyos ingresos financian la mayor铆a de los otros campeonatos e iniciativas de la organizaci贸n en torno a la conservaci贸n del c茅sped y el agua.

En comparaci贸n con el PGA Tour, la USGA es a煤n mejor. El PGA Tour, cuyos privilegios de juego han sido durante mucho tiempo el objetivo de los golfistas profesionales, se est谩 defendiendo de un ataque a su estatus por parte de la nueva serie LIV Golf Invitational respaldada por Arabia Saudita, que ha atra铆do a muchos jugadores.

Agregue un factor adicional: el inter茅s en el golf entre los jugadores recreativos todav铆a est谩 en su apogeo despu茅s de la pandemia. Si no est谩 roto, como dice el refr谩n, 驴qu茅 deber铆a arreglar Whan?

“El cambio est谩 en camino”, dijo Whan en una entrevista en Merion Golf Club en Pensilvania. 鈥淯n Mike Whan de 35 a帽os lo habr铆a cambiado todo. Mike Whan, de 57 a帽os, dice: “驴D贸nde necesito?” No soy necesario para la configuraci贸n del campeonato. Era la especialidad de Mike Davis.

Davis fue el predecesor de Whan, un veterano de la USGA de 31 a帽os que se desempe帽贸 como director ejecutivo y luego como gerente general. Presion贸 para cambiar los dise帽os de los campos y prob贸 cosas nuevas como diferentes alturas de campos p煤blicos y desafiantes, incluidos Erin Hills en Wisconsin y Chambers Bay en Washington, una oportunidad de albergar un US Open.

Davis ha sido acreditado por probar diferentes enfoques en torno a los campeonatos, algunos m谩s exitosos que otros, pero tambi茅n por invertir en algunos de los proyectos de investigaci贸n menos p煤blicos financiados por la USGA. Pero Davis tambi茅n fue criticado por la forma en que organiz贸 las clases (demasiado duras) y la forma en que la asociaci贸n regul贸 el equipo (no lo suficientemente estricto).

“Su trabajo n煤mero 1 deber铆a ser controlar el equipo”, dijo el veterano comentarista de golf Alex Miceli, refiri茅ndose al debate sobre qu茅 tan lejos puede golpear una pelota un profesional. “La USGA hizo un trabajo horrible con esto. Es como si la Reserva Federal dijera: ‘La inflaci贸n va a ser transitoria, la inflaci贸n va a ser transitoria, la inflaci贸n va a ser transitoria. Bueno, ese no es el caso”.

Whan dijo en la entrevista que no ten铆a inter茅s en participar en el debate sobre la configuraci贸n del curso. Este es el dominio de John Bodenhamer, el director del campeonato de la asociaci贸n.

“Cuando entr茅 en una reuni贸n de preparaci贸n, le dije a John: ‘No me necesitan aqu铆 y podr铆a ser un prejuicio'”, dijo Whan. 鈥淓l 煤nico consejo que di es que una vez que tengas un plan o una estrategia, no la cambies. No dejes que los puntajes o los medios lo cambien. Los atletas no quieren eso. Lo s茅 como comisionado de la LPGA.

Pourtant, lorsque Whan est arriv茅 脿 bord apr猫s l’US Open de l’ann茅e derni猫re, plusieurs cadres sup茅rieurs de l’USGA sont partis, le directeur commercial partant le premier jour de Whan en charge et le directeur de la marque partant environ un mois m谩s tarde.

Entonces, Whan hizo algo que ning煤n ejecutivo de la asociaci贸n ha hecho: trajo un patrocinador principal para uno de los campeonatos insignia de la organizaci贸n. El US Women’s Open, que data de 1946, es ahora el US Women’s Open presentado por ProMedica. La asociaci贸n con la compa帽铆a de atenci贸n m茅dica casi duplic贸 la bolsa a $10 millones. Cuando la golfista australiana Minjee Lee gan贸 el campeonato este mes, se llev贸 a casa un cheque r茅cord de $1.8 millones por el primer lugar.

Whan dijo en la entrevista que est谩 enfocado en mejorar las cosas importantes que hace la asociaci贸n y que nadie ve.

鈥淓n los aviones, me preguntaron: ‘驴Qu茅 est谩 haciendo la USGA?’ dijo, sacando una tarjeta con “USGA” escrito en el costado. “Vine con Unify, Showcase, Govern y Advance”.

Y para 茅l, lo 煤ltimo es prioritario. “‘Advance’ era el grande que faltaba”, dijo. 鈥淣o queremos mantener; nos quedamos con el croquet y no es bueno.

Las principales 谩reas de inversi贸n son estrategias para reducir el consumo de agua y desarrollar golfistas j贸venes como lo est谩n haciendo otros pa铆ses.

Si bien Whan dijo que no tiene ning煤n deseo de jugar con el US Open, tampoco est谩 dispuesto a pasar por alto el torneo que genera alrededor del 75% de los ingresos de la organizaci贸n.

“La clave es no darlo por hecho”, dijo, haciendo una comparaci贸n con los bolos profesionales, que dominaban el tiempo de televisi贸n los fines de semana cuando era ni帽o, pero que ha disminuido significativamente. “Si damos eso por sentado, no hay raz贸n por la que no podamos terminar como en los bolos”.

Repiti贸 una historia contada a menudo sobre Jason Gore, un ex jugador del PGA Tour que es el director senior de relaciones con los jugadores en la USGA. Donde los jugadores ganan su negocio en el US Open, le dijo Gore.

Si bien el lado masculino est谩 lleno de pruebas severas para la pr贸xima d茅cada, que incluyen Oakmont, Shinnecock Hills, Pebble Beach y Merion, Whan se ha esforzado por tener sedes igualmente prestigiosas para el US Women’s Open, con Riviera, Merion, Pinehurst y Pebble. Playa en la lista.

La protecci贸n de estos sitios estuvo acompa帽ada de inversiones de la USGA. En Pinehurst, la asociaci贸n est谩 construyendo una segunda sede. En Pebble Beach, est谩 construyendo un pabell贸n de jugadores permanente, que el campo puede usar para otros eventos. Desde una perspectiva a largo plazo, la organizaci贸n ha realizado importantes mejoras en un sitio de alojamiento; en el pasado, ha construido y desmantelado estructuras.

Estas iniciativas tienen como objetivo facilitar el regreso del US Open, una gran empresa log铆stica que paraliza los campos durante meses, a帽o tras a帽o. Pero tambi茅n es tener lugares que alberguen otros eventos y trabajar hacia su objetivo de promover otras iniciativas.

“No necesito socios del US Open”, dijo Whan. “Necesito socios para hacer crecer el juego. Queremos asegurarnos de que estas catedrales del golf acepten la responsabilidad de albergar no solo los eventos m谩s grandes y econ贸micamente m谩s lucrativos.