September 25, 2022

ISLA HILTON HEAD, Carolina del Sur—Corey Conners trabaja en medio saco de pelotas en el campo de práctica de Carolina del Sur, mientras el sol de la tarde aplica el último protector solar del día en su barba. Incluso después de los 18 hoyos de la mañana, el ritmo de su swing se mantiene como el de un camionero de helados tirando de un servicio suave en un torbellino perfecto. es suave Su rutina al final de la práctica es marcar distancias como 120 o 125 y hacer algunos tiros de esquina de 52 grados exactamente para eso.

“Me siento muy bien”, dijo.

Es una semana después de que el canadiense terminara entre los 10 primeros en el Masters por tercer año consecutivo. La ronda que acaba de completar en RBC Heritage incluyó su cuarto hoyo en uno en 18 meses, la mayor cantidad en el PGA Tour en ese lapso.

La hija de cinco meses de Conners, Reis, pasó la tarde en la guardería del tour mientras su esposa Malory y su madre Janet lo observaban en el campo. Abril ha sido un mes ajetreado para el clan Conners, que regresará a su hogar en Palm Beach Gardens, Florida, al final de la semana. ¿Cómo llegarán allí? Conners luce un logotipo en el cuello de la compañía de aviones privados más grande del mundo, NetJets. Él sonríe y comienza a golpear pelotas de nuevo.

El estilo de vida de Conners en estos días es un poco diferente al de cuando creció en el pequeño pueblo de Listowel, Ontario, a unas dos horas al noroeste de Toronto. Es la fuente de inspiración suelta de la premiada comedia “Letterkenny” y es un humilde pueblo de Ontario. El padre de Conners, Mike, era gerente territorial de una empresa de gas industrial; Janet era maestra. Tiene una hermana gemela, Nicole, que está en camino de convertirse en médico en Kitchener-Waterloo, y otra hermana, Sarah. Malory también es de Listowel. Creció junto a los abuelos de Conners. Reis, quien cambió su vida de muchas maneras, es un nombre familiar del lado de Malory.

Conners ocupa el puesto 34 en el mundo, primero entre los canadienses, y se convirtió en el segundo golfista de este país con tres resultados consecutivos entre los 10 primeros en el Masters. Pero básicamente es el mismo tipo que siempre ha sido. Se describió a sí mismo como “simplemente un tipo normal de un pequeño pueblo de Canadá” en una entrevista antes de Augusta. Un estilo de vida que incluye volar en un jet privado se ha ganado con mucho trabajo duro, lo que ha dado como resultado un swing de golf que es la envidia de casi todos en el tour.

“Es tan sólido”, dice Collin Morikawa, el cuarto golfista más grande del mundo. “Él cruza el balón y lo controla muy bien. Su juego es simplemente impresionante y siempre es divertido de ver.

“Creo que la parte más impresionante es el tempo”, dice el también ganador de la gira, Adam Long. “Es lo mismo cada vez”.

“Es tan sedoso y suave”, dice Joel Dahmen, otro ganador de la gira. “No hay movimiento innecesario”.

Y luego está su compatriota canadiense Taylor Pendrith, quien confía en su viejo amigo y excompañero de cuarto cuando tiene problemas en el campo. “Solo trato de hacer el tempo de Corey Conners”, dice, “porque es perfecto”.

Pendrith, de 31 años, conoce a los Conner desde hace 30 años, desde que jugaron cuando eran jóvenes en Ontario. Mike Conners dice que llevó a su hijo a clase por primera vez cuando tenía dos años. Hubo una afinidad temprana por el juego.Mike recuerda a Corey sosteniendo una rama de apio con un agarre cuando tenía cuatro años.

Unos años más tarde, Mike llegó a casa del trabajo y allí estaba su hijo, encantado de contarle a su padre sobre el “curso” que había montado en la casa. El primer agujero iba a la canaleta, el segundo daba la vuelta al columpio y el tercero a la maceta.

Conners comenzó a jugar en el campo de la ciudad a los siete años y solo le llevó un año llegar a un campo completo de 18 hoyos. Su primer torneo fue a los nueve años y venció a Albin Choi, quien este año tiene el estatus de Korn Ferry Tour, en los playoffs. Janet recuerda estar emocionada de que Conners jugara en los Estados Unidos cuando era joven para poder comprar camisas con cuello que le quedaran bien, ya que escaseaban en casa.

“Sabía que era bueno”, dice Mike, “pero no sabía qué tan bueno”.

Jugó hockey y béisbol hasta el grado 12 antes de unirse al equipo de golf de la Universidad Estatal de Kent, donde jugó junto a Pendrith y su compatriota canadiense Mackenzie Hughes.

El canadiense Corey Conners celebra después de hacer un hoyo en uno en la tercera ronda de The Masters en Augusta National Golf Club el 10 de abril de 2021.

Conners hizo el ascenso habitual en la escala del golf, comenzando con el PGA Tour Canada y el PGA Tour Latinoamerica antes de unirse al Korn Ferry Tour, similar a los tours Double y Triple-A del béisbol. Obtuvo una tarjeta del PGA Tour para la temporada 2018-19 y ganó el Valero Texas Open por primera vez en 2019, convirtiéndose en el quinto clasificado del lunes en ganar un torneo en el PGA Tour.

El caddie de Conners, Danny Sahl, trabajó con él cuando estuvo en el Korn Ferry Tour hace seis años. Pero Sahl, quien viajó al estado de Kent casi una década antes que Conners, recibió una llamada del tres veces ganador de Grand Slam, Vijay Singh, al comienzo de su asociación. Sahl y Conners se reconectaron hace dos años y él dice que ha visto un crecimiento impresionante de parte de su jefe.

“La confianza que tiene… sabe exactamente lo que quiere hacer, y sale y lo hace”, dijo Sahl. “No hay desviación de eso. Cualquiera que juega con él saliva por lo bien que golpea la pelota de golf. »

La confianza en sí mismo de Conners continúa brillando mientras se esfuerza por convertirse en uno de la élite en el PGA Tour. Está en el radar de la Copa Presidentes del capitán del equipo internacional Trevor Immelman, quien está ansioso por ver al canadiense unirse a su equipo cuando se enfrenten a los Estados Unidos en septiembre en la competencia bienal por equipos. Conners dice que formar parte del equipo de la Copa Presidentes es un gran objetivo. A principios de mayo, era sexto en la clasificación. Hughes fue décimo, Adam Hadwin 13. Los primeros ocho son automáticamente parte del equipo y cuatro son seleccionados. Mike Weir es el asistente del capitán. Podría haber mucho sabor canadiense en el equipo en 2022.

“El factor a prueba de balas es una parte muy importante de ser increíble. Realmente siento que Corey está comenzando a darse cuenta de eso, y eso es lo que me emociona”, dice Immelman. “Si yo fuera su agente, su entrenador o su caddie, lo haría haz que lo escuche todo el tiempo. Como, ‘Hombre, mira cómo golpeas la pelota. ¿Quién lo golpea como tú regularmente? No mucha gente. Tu eres el hombre. Debes poseer esto. ¿Te das cuenta de lo bueno que eres? ”

Pendrith, quien probablemente ha jugado más golf con Conners que nadie en la última década, dice que aunque se ve “muy bien” en el campo, no le falta confianza.

El canadiense Corey Conners disparó 2 bajo 70 el domingo y terminó con 3 bajo par la semana.  Se encontró empatado en el sexto lugar.

Su putt puede tener mala reputación, pero según Pendrith, es porque es un buen bateador. Conners es tercero en el circuito en greens en regulación, por lo que seguramente fallará algunos de esos putts, dando la ilusión de que Conners parece un mal putter. “Básicamente lo golpea 15 pies cada vez”, bromea su amigo. Conners ha trabajado duro en esa parte de su juego e ingresó al Memorial 84 en golpes ganados métricos de golf (putting) esta temporada. Puede que no se vea muy bien a primera vista, pero ocupó el puesto 181 durante los últimos dos años.

“Él no se lo demuestra a algunas personas, pero sabe que lo está haciendo muy bien. Sabe que es un buen lanzador”, dijo Pendrith. “Solo tiene que configurarlo”.

Y aquí está la trampa. No es fácil ganar en el PGA Tour. Solo cinco canadienses han ganado más de dos veces. Sin embargo, Conners tiene las herramientas.

“La persona que gana (todas las semanas) es el mejor putter entre los mejores bateadores. Y Corey sigue siendo uno de los mejores bateadores de pelota”, dice Dahmen. “Cuando comienza a lanzar putts en un campo de nueve, 18 o 27 hoyos, todo lo que necesitas es estar caliente con el putter”.

Entonces, por supuesto, está el jet privado y el envidiable swing de golf y el ambiente de “quieres pasar el rato con este tipo”. (Long, ex vecino de Conners, dice que el canadiense es casi tan buen chef como golfista y, con un título en matemáticas actuariales, “sabe mucho sobre muchas cosas”.) La confianza está aumentando, pero Conners es más tímido que temerario. No verás un gran golpe de puño o una celebración infernal de él. No importa lo que suceda dentro o fuera del campo, su temperamento es tan repetible como su swing.

“Siento que mi juego es realmente fuerte, así que solo necesito confiar en mí mismo en el campo de golf”, dice Conners. “Sé que sucederán cosas buenas, así que jugaré con libertad y confianza y dejaré que el juego hable”.

El mundo del golf está escuchando.

COMO

Adam Stanley es colaborador de Star’s Sports en Ottawa y presentador del podcast de golf Next Round’s On Me. Síguelo en Twitter: @adam_stanley

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